Robots nemen banen over, maar robotmaker gaat toch failliet. Hoe kan dit?

Yoeri Nijs  | Deel:  
Artikel-plaatje

Foto: Jeff Green/Rethink Robotics.

Media melden het geregeld: binnen een paar jaar nemen robots een groot aantal banen over. Er zou daarom snel moeten worden begonnen met het omscholen van veel mensen. Hoe kan het dan dat een bedrijf dat júist robots maakt om taken van mensen over te nemen ineens failliet gaat?

Bekende robotmaker ineens failliet
Begin deze maand schrok de roboticawereld op door een onverwacht nieuwtje. Rethink Robotics, een Amerikaans bedrijf dat al sinds jaar en dag robots maakt die moeten samenwerken met mensen, ging abrupt op de fles. De onderneming kampte al een tijd met tegenvallende verkopen en een overname die redding zou moeten bieden, ketste op het laatste moment af.

Rethink Robots bestond sinds 2008 en was een grote naam in de roboticawereld. Eén van de oprichters was Rodney Brooks. Hij is professor aan Massachusetts Institute of Technology, één van de belangrijkste technische universiteiten ter wereld. Brooks is bekend om zijn jarenlange onderzoek naar hoe mensen met robots kunnen communiceren.

Sawyer-robot
Onder Brooks' supervisie werkte Rethink Robots onder andere aan de Sawyer-robot. Dit apparaat, dat over een virtueel gezicht beschikt, kan worden ingezet om moeilijke industriële taken te automatiseren. Zo kan hij met zijn robotarm bij veel plekken komen en kan hij tot op de millimeter nauwkeurig werken. Handig voor bijvoorbeeld het assembleren van producten. Dit werk kan de Sawyer samen doen met mensen.

 

'Heel, heel innovatief product'
Ondanks de veelbelovende Sawyer-robot ging Rethink Robots met zijn ongeveer negentig medewerkers begin oktober dan toch failliet. Hoe kan dat? Het Amerikaanse bedrijf uit Boston meldde hier zelf niet zo veel over. Tegen The Boston Globe, de grootste krant van Boston, zei directeur Scott Eckert dat er een overnamebod lag, maar dat die opeens werd ingetrokken. Hierdoor kwam de onderneming in geldproblemen. Eckert wilde niet zeggen om welke overnamepartij het ging.

Volgens Eckert had Rethink Robots een ‘heel, heel innovatief product’ in handen, maar bleek het niet het gewenste commerciële succes te worden. Volgens The Boston Globe ging het om een aangepaste versie van Sawyer voor de Chinese markt. Het is niet precies duidelijk waarom Rethink Robots zijn robot niet kon verkopen.

Onderzoeker: mensen blijven voorlopig nodig
Hoe dan ook, het blijkt in de praktijk niet altijd even makkelijk om een robot in te zetten op de fabrieksvloer. Dat schrijft Prasad Akella, een professor die net als Brooks veel weet over mens-machine-interactie. Akella stond aan de wieg van de zogenoemde cobot bij Ford.

LEES OOK: Wat is een cobot?

Volgens de onderzoeker zijn er een paar belangrijke kanttekeningen te plaatsen bij robots die het werk in fabrieken zouden overnemen. Zo stelt hij dat het nog een behoorlijke tijd zal duren voordat robots helemaal afhankelijk zijn van mensen.

Akella vindt dat robots nu nog niet niet het vermogen hebben om zichzelf aan te passen in een ingewikkelde omgeving. “Negentig procent van de taken wordt nog steeds uitgevoerd door een mens, ondanks de voordelen die robots kunnen brengen”, zo schrijft hij.

Hybride situatie
Het is niet vreemd dat de professor dit schrijft. Sinds het begin van de introductie van de cobot – een robot die moet samenwerken met mensen – wordt er voorzichtig omgesprongen met zelfdenkende machines in bijvoorbeeld de industrie, omdat de gevolgen aanzienlijk kunnen zijn als er iets mis gaat. Om die reden konden de eerste cobots zichzelf niet autonoom aansturen.

Een andere kanttekening is dat er waarschijnlijk jarenlang een hybride situatie op de fabrieksvloer is waarbij mensen en robots elkaar aanvullen. Die situatie ontstaat doordat sommige taken misschien heel specifiek of juist te belangrijk zijn om te laten uitvoeren door een robot.

Verwachting: veel banen verdwijnen
Hoewel niemand in de toekomst kan kijken, beweert het bekende Amerikaanse adviesbureau McKinsey dat het de komende jaren een behoorlijke vlucht gaat nemen met de inzet van robots. Bij zes op de tien banen kan volgens McKinsey meer dan dertig procent van het werk worden geautomatiseerd.


De verwachting is dat er in 2030 gemiddeld vijftien procent van alle voltijdbanen is geautomatiseerd. Dit komt neer op ongeveer 400 miljoen banen. Het gaat hier nadrukkelijk om een schatting. Afhankelijk van hoe snel bedrijven machines willen en kunnen inzetten, kan dit getal ook uitkomen op 10 miljoen of juist 800 miljoen banen, becijfert McKinsey.

Kuka en Universal Robots
Afgaande op de schattingen is het faillissement van Rethink Robotics dan ook een incident. Dat is ook wat directeur Eckert tegen The Boston Globe zegt. Volgens hem zegt het einde van zijn bedrijf niets over de gezondheid van de roboticaindustrie in het algemeen. Behalve Rethink Robotics zijn bijvoorbeeld ook het Duitse Kuka en het Deense Universal Robots in die markt actief.

Spelen wij in de toekomst ook muziek met robots? Volgens het Duitse Kuka wel.



Deze reactie voldoet niet aan de regels en is afgeschermd.
Yoeri schreef dit op 18-04-2019 21:18:27
Wil je deelnemen aan dit gesprek? Log in of meld je aan.